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Les membres des sociétés primitives avaient un fort sentiment d’appartenance à leurs familles, clans et tribus. Cette solidarité prenait souvent la forme de prières d’intercession exprimant les besoins des autres. Dans ces sociétés, le chef de famille priait pour les autres membres de la famille, mais ses prières concernaient également la tribu dans son ensemble et le chef de famille en particulier ; une personne primitive pouvait même prier pour les enfants de la tribu à laquelle elle n’appartenait pas, par exemple, les étrangers ou les Européens.

La prière joue également un rôle important dans les religions orientales et anciennes. Dans les hymnes du Rig Veda, le dieu père Agni (dieu du feu) prie pour tous ceux qui « lui doivent la vie et sont ses parents ». Dans la pièce de théâtre grecque Alcestis d’Euripide (5e siècle avant J.-C.), la mère d’Alcestis meurt et confie ses enfants orphelins aux soins de la déesse familiale Hestia. Chez les Babyloniens et les Assyriens, un système sacerdotal s’était mis en place, dont la tâche principale était l’intercession.


L’intercession divine est soutenue par des intermédiaires divins mineurs ou des protecteurs humains, vivants ou morts, des marabouts islamiques ascètes ou mystiques dotés de pouvoirs spéciaux ou des saints chrétiens, qui veillent à l’efficacité de la prière.

Dans la religion biblique, l’intercession est spiritualisée afin d’accomplir une mission messianique (rédemptrice). Moïse se sentait solidaire de son peuple, même s’il n’accomplissait pas ses devoirs : « Pardonne à ton peuple », demandait-il, « ou efface-moi du livre de vie ». Cette solidarité a trouvé sa plus haute expression dans la prière de Jésus-Christ sur la croix : « Père, pardonne-leur, car ils ne savent pas ce qu’ils font ». Saint-Étienne (le premier martyr chrétien) et d’autres martyrs ont répété cette prière pendant leurs souffrances.